Una supernova es la colosal explosión de una estrella al final de su vida, potencialmente eclipsando a toda su galaxia. Lea sobre las causas y los tipos de supernovas aquí.

Una supernova es el nombre que se le da a la explosión cataclísmica de una estrella masiva al final de su vida. Puede emitir más energía en unos pocos segundos de la que irradiará nuestro sol en su vida útil de miles de millones de años.

El cielo sobre nosotros está sembrado de remanentes de supernovas antiguas, es decir, estrellas que vivieron sus vidas y luego murieron en estas violentas explosiones. En una galaxia como nuestra Vía Láctea, que consta de unos 200 mil millones de estrellas, debería haber una supernova cada 50 años. Sin embargo, las supernovas visibles solo a simple vista son extremadamente raras. Podría, o no, presenciar uno en su vida.

Lo que sí vemos son remanentes de supernova, nubes en expansión en el espacio donde solían estar las estrellas. Hay muchos ejemplos , tanto dentro como fuera de nuestra galaxia. El remanente de supernova más famoso visible desde el hemisferio norte se llama Nebulosa del Cangrejo . Está ubicado en la dirección de la constelación Tauro el Toro . Los chinos registraron haber presenciado la supernova en el año 1054 EC (aunque había ocurrido 6.523 años antes, porque esta estrella estaba a muchos años luz de distancia). Lo llamaron estrella invitada y escribieron que fue visible a la luz del día durante tres semanas completas, y finalmente desapareció por completo de la vista unos tres meses después.

Más tarde, la Nebulosa del Cangrejo se hizo famosa por albergar el primer púlsar conocido , descubierto en 1967 por Jocelyn Bell Burnell , cuando era una estudiante de posgrado en la Universidad de Cambridge en Inglaterra. El pulsar del Cangrejo, como se le conoce, es una estrella de neutrones , el remanente de la supernova que creó la Nebulosa del Cangrejo. Al igual que los faros cósmicos, los púlsares emiten rayos de ondas de radio a medida que giran. Los rayos del púlsar del Cangrejo apuntan hacia nosotros.

Nebulosa de Cangrejo: Esta foto muestra una composición de 3 colores de la conocida Nebulosa del Cangrejo (también conocida como Messier 1), observada a través del Telescopio Espacial Hubble en 1999. 

Entonces sabemos que las supernovas son explosiones de estrellas . Vemos ejemplos de sus secuelas en el espacio que nos rodea. Sabemos que, a medida que la estrella explota hacia afuera, también implosiona , formando una estrella de neutrones extremadamente densa que podría parecernos o no en la Tierra como un púlsar .

Pero, ¿qué es exactamente una supernova y qué la hace explotar?

Los astrónomos están despegando lentamente las capas de misterio que rodean a estas estrellas en explosión. Su absoluta imprevisibilidad es emocionante: cada supernova nos enseña algo nuevo. Los astrónomos han aprendido mucho sobre las supernovas en los últimos 50 años. Una supernova brillante en nuestra galaxia, la Vía Láctea, está ahora, estadísticamente, muy atrasada. Esperemos que suceda en nuestras vidas, ¡pero preferiblemente no demasiado cerca !

Una supernova es una explosión más final, y más poderosa, que una nova , que es el destello temporal de una estrella enana en un sistema binario. En el escenario nova, la estrella enana recoge materia de su estrella compañera. El exceso de masa hace que la estrella enana se encienda repentinamente, de vez en cuando, muchas veces su brillo normal. Luego se desvanece durante meses a su brillo original antes del próximo brote. Una supernova , por otro lado, es un evento mucho más grande e intrínsecamente mucho más brillante (de ahí el prefijo super ) donde las capas externas de una estrella son expulsadas explosivamente al espacio. Una estrella que se convierte en supernova no vuelve a su brillo anterior y puede desaparecer por completo, dejando atrás un remanente de supernova en expansión.

Tanto las novas como las supernovas fueron llamadas stella novae (“nuevas estrellas”), un término acuñado por el famoso astrónomo danés Tycho Brahe en 1572. Esto se debe a que tanto las novas como las supernovas pueden hacer que una “nueva estrella” aparezca en nuestro cielo donde ninguna fue visto antes. Ambas estallan repentinamente y, en el caso de las supernovas, inesperadamente, antes de desaparecer lentamente por completo durante semanas o meses.

El astrónomo del siglo XVI 
Tycho Brahe acuñó el término “stella nova” o nueva estrella para las estrellas que brillan repentinamente, ahora llamadas novas y supernovas.