Un quásar es una fuente puntual extremadamente brillante y distante visible para los radiotelescopios. La fuente es el llamado Núcleo Galáctico Activo, alimentado por un agujero negro supermasivo.

Concepto artístico de quásar J0313-1806, actualmente el cuásar más distante conocido. 
Los quásares son objetos muy luminosos en el universo temprano, que se cree que funcionan con agujeros negros supermasivos. 
Esta ilustración muestra un amplio disco de acreción alrededor de un agujero negro y muestra un viento de velocidad extremadamente alta, que fluye a un 20% de la velocidad de la luz, que se encuentra en las cercanías de JO313-1806.

La palabra quásar significa fuente de radio cuasi estelar . Los quásares recibieron ese nombre porque parecían estrellas cuando los astrónomos comenzaron a notarlos a fines de la década de 1950 y principios de la de 1960. Pero los quásares no son estrellas. Ahora se las conoce como galaxias jóvenes, ubicadas a grandes distancias de nosotros, y su número aumenta hacia el borde del universo visible. ¿Cómo pueden estar tan lejos y aún ser visibles? La respuesta es que los cuásares son extremadamente brillantes, hasta 1.000 veces más brillantes que nuestra galaxia, la Vía Láctea. Sabemos, por tanto, que son muy activos y emiten cantidades asombrosas de radiación en todo el espectro electromagnético .

Debido a que están muy lejos, estamos viendo estos objetos como eran cuando nuestro universo era joven. El cuásar más antiguo, actualmente, es J0313-1806 . Su distancia se ha medido en 13.03 mil millones de años luz y , por lo tanto, lo vemos como si fuera solo 670 millones de años después del Big Bang.

¿Qué estaba sucediendo en nuestro universo en ese momento para hacer que los cuásares fueran tan asombrosamente brillantes?

Los astrónomos ahora creen que los quásares son los centros extremadamente luminosos de las galaxias en su infancia. Después de décadas de intenso estudio, tenemos otro término para estos objetos: un quásar es un tipo de núcleo galáctico activo , o AGN . En realidad, hay muchos tipos diferentes de AGN, cada uno con su propia historia que contar. Se cree que la intensa radiación liberada por un AGN está impulsada por un agujero negro supermasivo en su centro. La radiación se emite cuando el material en el disco de acreción que rodea el agujero negro se sobrecalienta a millones de grados por la intensa fricción generada por las partículas de polvo, gas y otras materias en el disco que chocan innumerables veces entre sí.

La espiral interna de materia en el disco de acreción de un agujero negro supermasivo, es decir, en el centro de un quásar, es el resultado de partículas que chocan y rebotan entre sí y pierden impulso . Ese material provino de las enormes nubes de gas, principalmente de hidrógeno molecular , que llenaron el universo en la era poco después del Big Bang.

Por lo tanto, posicionados como estaban en el universo temprano, los quásares tenían una gran cantidad de materia de la que alimentarse.

A medida que la materia en el disco de acreción de un cuásar / agujero negro se calienta, genera ondas de radio, rayos X, luz ultravioleta y visible. El quásar se vuelve tan brillante que puede eclipsar galaxias enteras. Pero recuerde … los quásares están muy lejos. Están tan lejos de nosotros que solo observamos el núcleo activo, o núcleo, de la galaxia en la que residen. No vemos nada de la galaxia aparte de su centro brillante. Es como ver el faro de un coche distante por la noche: no tienes idea de qué tipo de coche estás mirando, ya que todo, excepto el faro, está en la oscuridad.

Por otro lado, hay galaxias que están no clasificados como cuásares pero que aún tienen brillante, centros activos en los que pueden ver el resto de la galaxia. Un ejemplo de este tipo de AGN se llama galaxia Seyfert en honor al fallecido astrónomo Carl Keenan Seyfert , quien fue el primero en identificarlos.

NGC 1068 (Messier 77) fue una de las primeras galaxias Seyfert clasificadas. Es la más brillante y una de las galaxias Seyfert de tipo 2 más cercanas y mejor estudiadas, y es el prototipo de esta clase. Esta imagen de 2013 es a través del Telescopio Espacial Hubble

El estudio de los quásares, y de los núcleos galácticos activos en general, ha avanzado mucho, pero todavía hay mucho que no entendemos. Sin embargo, creo que parte de nuestra falta de comprensión es una falta de imaginación. Es prácticamente imposible comprender la cantidad de energía generada por los motores de los agujeros negros en el corazón de los quásares, esos monstruos en la oscuridad. Es igualmente difícil apreciar lo lejos que están de nosotros. Pero eso no es culpa nuestra: nuestros pobres cerebros simios simplemente no están bien equipados para lidiar con tales conceptos.

Los quásares son solo un ejemplo de un animal en el zoológico cósmico sobre el cual uno solo tiene que aceptar los hechos en lugar de tratar de comprenderlos.

Concepto artístico del quásar Poniua’ena, el primer quásar en recibir un nombre indígena hawaiano. Imagen a través del Observatorio Internacional Gemini / NOIRLab / NSF / AURA / P. Marenfeld / UANews .

En pocas palabras: los quásares son objetos extremadamente brillantes y extremadamente distantes. Se cree que su enorme producción de energía se debe a la actividad alrededor del agujero negro supermasivo central en las galaxias jóvenes, cerca del borde del universo observable.