La NASA tiene como objetivo no antes del 8 de abril que el Helicóptero Ingenuity Mars haga el primer intento de vuelo controlado y motorizado de un avión en otro planeta. Sin embargo, antes de que el helicóptero de 4 libras (1,8 kilogramos) pueda intentar su primer vuelo, tanto él como su equipo deben cumplir una serie de hitos abrumadores.

El ingenio permanece adherido al vientre del rover Perseverance de la NASA, que aterrizó en Marte el 18 de febrero. El 21 de marzo, el rover desplegó el escudo de escombros compuesto de grafito en forma de caja de guitarra que protegió al ingenio durante el aterrizaje. El rover se encuentra actualmente en tránsito hacia el “aeródromo” donde Ingenuity intentará volar. Una vez desplegado, Ingenuity tendrá 30 días marcianos, o soles, (31 días terrestres) para realizar su campaña de vuelos de prueba.

Despliegue del helicóptero

Antes de que Ingenuity emprenda su primer vuelo a Marte, debe estar directamente en el medio de su aeródromo: un parche de 33 por 33 pies (10 por 10 metros) de bienes raíces marcianos elegidos por su planitud y ausencia de obstrucciones. . Una vez que los equipos de helicópteros y rover confirman que Perseverance está situado exactamente donde quieren que esté dentro del aeródromo, comienza el elaborado proceso para desplegar el helicóptero en la superficie de Marte.

“Como con todo con el helicóptero, este tipo de despliegue nunca se había hecho antes”, dijo Farah Alibay, líder de integración de Mars Helicopter para el rover Perseverance. “Una vez que comenzamos el despliegue no hay vuelta atrás. Todas las actividades están estrechamente coordinadas, son irreversibles y dependen unas de otras. Si hay incluso un indicio de que algo no va como se esperaba, podemos decidir esperar un sol o más hasta que tengamos una mejor idea de lo que está sucediendo “.

El proceso de despliegue del helicóptero tomará unos seis soles (seis días, cuatro horas en la Tierra). En el primer sol, el equipo en la Tierra activará un dispositivo para romper pernos, liberando un mecanismo de bloqueo que ayudó a sostener el helicóptero firmemente contra el vientre del rover durante el lanzamiento y el aterrizaje en Marte. El siguiente sol, dispararán un dispositivo pirotécnico cortacables, lo que permitirá que el brazo mecanizado que sostiene a Ingenuity comience a girar el helicóptero fuera de su posición horizontal. Aquí también es cuando el helicóptero extenderá dos de sus cuatro patas de aterrizaje.

Durante el tercer sol de la secuencia de despliegue, un pequeño motor eléctrico terminará de girar Ingenuity hasta engancharse, llevando el helicóptero completamente vertical. Durante el cuarto sol, las dos últimas patas de aterrizaje encajarán en su posición. En cada uno de esos cuatro soles, el generador de imágenes del sensor topográfico gran angular para operaciones e ingeniería (WATSON) tomará tomas de confirmación de ingenio a medida que se desarrolla gradualmente en su configuración de vuelo. En su posición final, el helicóptero colgará suspendido a unas 5 pulgadas (13 centímetros) sobre la superficie marciana. En ese momento, solo un perno y un par de docenas de pequeños contactos eléctricos conectarán el helicóptero a Perseverance. En el quinto sol de implementación, el equipo aprovechará la última oportunidad para utilizar Perseverance como fuente de energía y cargar las seis celdas de batería de Ingenuity.

En el sexto y último sol programado de esta fase de despliegue, el equipo deberá confirmar tres cosas: que las cuatro patas de Ingenuity están firmemente en la superficie del cráter Jezero, que el rover, de hecho, condujo unos 16 pies (unos 5 metros). de distancia, y que tanto el helicóptero como el rover se comunican a través de sus radios a bordo. Este hito también inicia el reloj de 30 soles durante el cual deben realizarse todas las comprobaciones previas al vuelo y las pruebas de vuelo.

La primera prueba de vuelo en Marte

Una vez que el equipo esté listo para intentar el primer vuelo, Perseverance recibirá y transmitirá a Ingenuity las instrucciones de vuelo finales de los controladores de la misión JPL. Varios factores determinarán el tiempo preciso para el vuelo, incluido el modelado de los patrones de viento locales más las mediciones tomadas por el Analizador de dinámica ambiental de Marte (MEDA) a bordo del Perseverance. El ingenio hará funcionar sus rotores a 2.537 rpm y, si todas las autocomprobaciones finales se ven bien, despegará. Después de ascender a una velocidad de aproximadamente 3 pies por segundo (1 metro por segundo), el helicóptero volará a 10 pies (3 metros) sobre la superficie durante hasta 30 segundos. Luego, el helicóptero de Marte descenderá y volverá a aterrizar en la superficie marciana.

Varias horas después de que se haya producido el primer vuelo, Perseverance conectará el primer conjunto de datos de ingeniería de Ingenuity y, posiblemente, imágenes y videos de las cámaras de navegación y Mastcam-Z del rover. A partir de los datos descargados esa primera noche después del vuelo, el equipo de Mars Helicopter espera poder determinar si su primer intento de volar a Marte fue un éxito.

En el siguiente sol, todos los datos de ingeniería restantes recopilados durante el vuelo, así como algunas imágenes en blanco y negro de baja resolución de la propia cámara de navegación del helicóptero, podrían conectarse a JPL. El tercer sol de esta fase, deberían llegar las dos imágenes tomadas por la cámara a color de alta resolución del helicóptero. El equipo de Mars Helicopter utilizará toda la información disponible para determinar cuándo y cómo avanzar con su próxima prueba.

“Marte es duro”, dijo Aung. “Nuestro plan es trabajar lo que sea que el Planeta Rojo nos depare de la misma manera que manejamos todos los desafíos que hemos enfrentado durante los últimos seis años: juntos, con tenacidad, mucho trabajo duro y un poco de ingenio”.

Más sobre Ingenuity

El helicóptero Ingenuity Mars fue construido por JPL, que también gestiona la demostración de tecnología para la sede de la NASA. Cuenta con el apoyo de la Dirección de Misiones Científicas de la NASA, la Dirección de Misiones de Investigación Aeronáutica de la NASA y la Dirección de Misiones de Tecnología Espacial de la NASA. El Centro de Investigación Ames de la NASA y el Centro de Investigación Langley proporcionaron un importante análisis de rendimiento de vuelo y asistencia técnica.

En la sede de la NASA, Dave Lavery es el ejecutivo del programa del helicóptero Ingenuity Mars. En JPL, MiMi Aung es el director del proyecto y J. (Bob) Balaram es el ingeniero jefe.

Lleve la emoción del ingenio a las aulas y los hogares a través del kit de herramientas de la Oficina de Participación STEM de la NASA . Los educadores, estudiantes y familias pueden seguir la misión construyendo un helicóptero de papel o codificando un videojuego Ingenuity.

Para obtener más información sobre Ingenuity:

https://go.nasa.gov/ingenuity-press-kit

y

https://mars.nasa.gov/technology/helicopter