El 29 de mayo de 1919, la Luna se deslizó frente al sol y alteró para siempre nuestra comprensión del espacio-tiempo. Fue el “Eclipse de Einstein”. Utilizando su teoría de la relatividad recientemente desarrollada, el joven físico alemán había predicho que la gravedad del sol debería doblar la luz de las estrellas, un efecto que solo se puede ver durante un eclipse total. Algunos de los más grandes astrónomos de la época se apresuraron a comprobar su predicción.

Más de 100 años después, Petr Horálek (Photo Ambassador de ESO, Instituto de Física en Opava) y Miloslav Druckmüller (Universidad de Tecnología de Brno) acaban de publicar una impresionante restauración de la foto que demostró que Einstein tenía razón:

Horálek tuvo la idea de esta restauración en 2019 cuando vio una imagen parcialmente restaurada publicada por el ESO (Observatorio Europeo Austral) para celebrar el centenario del eclipse. El proyecto de placas astronómicas digitalizadas de Heidelberg proporcionó un escaneo de la placa original … y luego comenzó el arduo trabajo.

“Empecé quitando manualmente los arañazos y las motas de polvo de la placa copiada”, dice Horálek. “Había docenas de ellos, y todo el proceso duró unas 50 horas”.

A continuación, Horálek aplicó el software Noise Adaptive Fuzzy Equalization (NAFE) para mejorar los detalles restantes. Desarrollado por Druckmüller para mejorar las imágenes del Observatorio de Dinámica Solar de la NASA, NAFE trabajó maravillosamente en el viejo eclipse, revelando delicadas serpentinas e indicios de una estructura dipolar en la corona solar.

Finalmente, agregó color. “Creé una paleta para hacer la imagen lo más natural posible. La corona del sol es blanca porque es la luz solar dispersada por electrones libres. La prominencia tiene ese color rojo especial (H-alfa) que produce el hidrógeno en la atmósfera del sol. Una vez que estos se fijaron dos colores, el tono azul oscuro del cielo de fondo emergió de forma natural. ¡Voilà! – una vista moderna del eclipse de Einstein “.

Mientras tanto, allá por 1919, el eclipse fue una sensación. Eddington midió las posiciones de las estrellas cerca del sol durante el eclipse. Dos de ellos, 65 y 67 Tauri, se encuentran en la parte inferior derecha de la restauración. Fueron desplazados tal como predijo Einstein. El espacio-tiempo era realmente una tela que se podía estirar.

El resultado apareció en las portadas de la mayoría de los periódicos importantes, lo que hizo que Einstein y su teoría de la relatividad general fueran mundialmente famosos. Se ha citado a Einstein describiendo su reacción si la relatividad general no se hubiera confirmado: “Entonces sentiría lástima por el querido Señor. De todos modos, la teoría es correcta”.

“2021 es el centenario del Premio Nobel de Einstein”, dice Horálek. “Esta foto es nuestra forma de rendir homenaje a su trabajo”.

Un poco de historia

el eclipse del 29 de mayo de 1919 para zanjar la cuestión. El fenómeno astronómico se produciría cuando el Sol atravesara el cúmulo de estrellas Híades. En ese momento, la luz de esas estrellas debería pasar por el campo gravitatorio del Sol en su camino hacia la Tierra. Y esos rayos de luz serían visibles gracias a la oscuridad del eclipse, por lo que podrían realizar mediciones precisas de las posiciones alteradas por la gravedad de las estrellas en el cielo.

Una de las predicciones de la teoría general de la relatividad dice que cuando la luz viaja por el espacio tiempo y pasa por campos gravitatorios producidos por algún objeto se curva.

Durante los meses previos, midieron las posiciones “reales” de las estrellas y el día del eclipse, dos equipos de astrónomos, uno situado en Brasil y otro en Isla Príncipe, en el Golfo de Guinea, tomaron imágenes y midieron la posición de las estrellas durante el eclipse, que fue además extraordinariamente largo: seis minutos.

Cuando analizaron las fotografías que habían tomado, se dieron cuenta de que confirmaban las predicciones de Einsten. El 6 de noviembre de 1919 los astrónomos anunciaron los resultados del experimento y al día siguiente, la cara de Albert Einstein ocupaba la portada de la mayoría de diarios del mundo. La teoría general de la relatividad quedaba demostrada y Einstein desbancaba a Newton para explicar las leyes que gobiernan al mundo.

El hecho de que la luz procedente de objetos distantes se curve alrededor de objetos masivos se denomina en astrofísica ‘lente gravitatoria’. Es una herramienta fundamental de la ciencia y los astrofísicos la emplean para comprender eventos complejos como la materia oscura y la expansión del Universo.